David Cheriton, el acad茅mico impulsor de la revoluci贸n de redes autoadaptables

El cient铆fico y catedr谩tico de la Universidad de Stanford, David Cheriton no solo tiene un patrimonio personal de US$ 5 mil millones, sino tambi茅n es conocido como “el profesor que gir贸 el primer cheque a Google”.

En septiembre, Cheriton fue galardonado como “脥dolo en Innovaci贸n Tecnol贸gica” por NetEvents, por su aporte formidable y sostenido, en los 煤ltimos 36 a帽os, a la industria de las redes inform谩ticas. En 2016, Cheriton aport贸 su capital personal al Sistema Operativo Apstra (AOS) y as铆, en cuesti贸n de meses, las redes autoadaptables se convertir铆an en la palabra de moda en TI.

As铆, mientras AOS se perfila como la nueva revoluci贸n en redes para centros de datos, el analista Alan Zeichick entrevist贸 a David Cheriton, actualmente director del Grupo de Sistemas Distribuidos de la Universidad de Stanford.

驴Qu茅 lo atrajo a este trabajo?
“Siempre me ha interesado el desaf铆o m谩ximo; es decir, c贸mo construir estos complejos sistemas distribuidos. Tuve la suerte de que las redes ganaran relevancia en inform谩tica justo cuando me sum茅 a la investigaci贸n cient铆fica sobre al tema. Ethernet estaba en sus inicios cuando llegu茅 a Stanford”.

Gigabit Ethernet fue el punto de partida de su carrera empresarial, cuando junto a Andy Bechtolsheim fund贸 en 1995 Granite Systems, que un a帽o despu茅s vender铆an a Cisco: “Hubo quienes creyeron que yo sab铆a de negocios”. Entre esos admiradores estaban Sergey Brin y Larry Page, quienes en 1998 acudieron a 茅l y a Andy en b煤squeda de asesoramiento. En ese entonces, los fundadores de Google se interesaban por licenciar su tecnolog铆a de b煤squedas fuera de Stanford. En realidad, fue Andy quien les firm贸 el primer cheque, antes de que Sergey y Larry siquiera hubieran abierto una cuenta bancaria para su proyecto. Posteriormente, David firm贸 el segundo cheque, por US$ 100.000.

Cheriton ha invertido m谩s de US$ 50 millones de su propio bolsillo, en al menos 20 empresas, incluidas VMware y Arista Networks. Confiesa que nunca se dio cuenta de cu谩n disruptiva ser铆a la tecnolog铆a de VMWare: “Pens茅 que era una tecnolog铆a genial y de utilidad, lo que me inspir贸 confianza en que crear铆an un buen producto. Por lo tanto, conclu铆 que ser铆a una buena inversi贸n”. Mayor fue su intuici贸n al entender que las redes definidas por software (SDN) pronto impulsar铆an un crecimiento masivo en las redes de centros de datos, junto a una demanda por mayor rendimiento y funcionalidad. Para el caso de Arista, un factor a su favor fue el uso de silicio comercial: “lo que signific贸 que pudimos crear una empresa de redes sin tener que crear ASICs (circuitos integrados de aplicaciones espec铆ficas). Identifiqu茅 una oportunidad de desarrollar software mucho mejor que el disponible hasta entonces, ejecut谩ndose en switches”.

Con una trayectoria como la suya, la atenci贸n se concentra en su 煤ltima apuesta, Apstra. Para empezar, 驴por qu茅 financi贸 Cheriton la compa帽铆a con fondos propios en lugar de conseguir capital de riesgo? Al respecto, pone de relieve que “cuando los inversores de capital de riesgo saben que t煤 tienes la capacidad de financiar el proyecto, l贸gicamente preguntar谩n por qu茅 no lo haces. Por cierto, algo que creo haber aprendido de Andy Bechtolsheim es lo genial que resulta crear un producto realmente bueno, que pr谩cticamente se venda solo; eso requiere un poco m谩s de tiempo, un poco m谩s de paciencia. Los fondos de capital de riesgo, en tanto, se basan en una especie de cronograma m谩s r铆gido en cuanto al retorno de su inversi贸n. Por lo tanto, ejecutar la idea de la forma que te parece realmente correcto te da un poco m谩s de libertad”.

驴Qu茅 significa “realmente correcto” en este caso?
El Sistema Operativo Apstra (AOS) es un sistema operativo distribuido para redes de centros de datos, que no depende de fabricantes espec铆ficos. Esto permite cualquier combinaci贸n de hardware de marca propia o de caja blanca, desacoplando el dise帽o de la red y las operaciones de los niveles inferiores. Para el caso de hardware de proveedores espec铆ficos, estas operaciones requieren un flujo de trabajo manual que las hace m谩s propensas a errores. A nivel de servicio de red, AOS hace posible especificar “intenci贸n” en lugar de una especificaci贸n detallada; luego generar谩 autom谩ticamente configuraciones para las diversas opciones de hardware y auto-validar谩 el estado de la red con respecto a la intenci贸n original, con una agilidad de servicio y confiabilidad dr谩sticamente mejoradas.

Mansour Karam, CEO y cofundador de Apstra, compara este enfoque “impulsado por la intenci贸n” con un coche sin conductor. Una simple intenci贸n, como “encuentre un espacio disponible y estacione”, representa un conjunto altamente complejo de observaciones individuales, mediciones, decisiones y acciones combinadas con monitoreo y correcciones continuas, hasta completar la tarea. Indudablemente, un autom贸vil sin conductor cumplir谩 autom谩ticamente esa intenci贸n en tiempo real, sin necesidad de una larga secuencia de comandos. En el contexto de AOS, la intenci贸n puede ser bastante compleja. Consideremos, como ejemplo, este breve texto tomado del sitio web de Apstra: “Proporcionar conectividad a 1000 servidores, usando acceso en del borde de las capas 2 y 3, con sobresuscripci贸n 1:1 en el n煤cleo (es decir, sin sobresuscripci贸n), con endpoints como hosts, m谩quinas virtuales o contenedores agrupados en dominios de aislamiento (incluyendo tr谩fico y aislamiento de direcciones) … ” y as铆 sucesivamente. Cualquier cambio en una intenci贸n solo requiere unos pocos clics del mouse, y AOS elaborar谩 autom谩ticamente nuevas configuraciones para cualquier equipo, de cualquier proveedor.

No hay nada parecido en el mercado. Aunque hay algunas herramientas que automatizan procesos espec铆ficos, ninguna de ella ofrece un todo integrado, con validaci贸n continua en tiempo real. Nada se compara a esta capacidad de expresar una intenci贸n comercial, y verla directamente incorporada al dise帽o y validada para el ciclo de vida. Esto beneficia directamente a todo interesado en reducir dr谩sticamente el esfuerzo de dise帽o, creaci贸n, despliegue y operaci贸n de una red de centros de datos.

“Apstra podr铆a convertirse en una compa帽铆a de redes de gran relevancia en la industria”, asegura David Cheriton. “AOS se convierte en el sistema operativo de la red del centro de datos y, en ese contexto, tendr谩s conmutadores o dispositivos que se conectan a ella como los controladores de un sistema operativo convencional. Tambi茅n se convierte en una base para automatizar el resto del centro de datos, habiendo muchas 谩reas de automatizaci贸n que se requieren a nivel de servidor y de aplicaciones. Un factor fundamental para esa automatizaci贸n es poder entender la red y controlarla. Entonces, creo que estamos excelentemente posicionados para crecer en tal sentido y convertirnos en el sistema operativo del centro de datos”.

Consultado sobre la relevancia que AOS tiene para el floreciente Internet de las Cosas (IoT), Cheriton reconoci贸 la creciente presi贸n que est谩 enfrentando la red, en cuanto a tolerancia frente a errores, y alta disponibilidad y desempe帽o. En cuanto a “velocidades y avances”, AOS est谩 habilitando un crecimiento incre铆ble. “El l铆mite real de la tecnolog铆a radica en la solidez de nuestras aplicaciones, sumada a la solidez que logremos dar a las comunicaciones. Todo esto est谩 directamente vinculado a la oportunidad que trae Apstra: necesitamos automatizar estos sistemas para que funcionen con la confiabilidad y la flexibilidad que se espera de las nuevas aplicaciones del 谩mbito IoT “.

“Con ello, Apstra est谩 abordando un problema realmente fundamental … el problema del sistema operativo. 驴C贸mo operas sistemas complejos basados en computadoras? La respuesta no puede ser ‘manualmente’. Simplemente no funciona. Las cosas est谩n sucediendo a un ritmo vertiginoso, y con un alto grado de complejidad. Es muy dif铆cil determinar, con la celeridad suficiente, qu茅 est谩 ocurriendo en la red, por lo que el procedimiento tiene que ser automatizado. Apstra est谩 abordando exactamente ese problema con las redes de centros de datos, automatizando la administraci贸n de estas redes. La administraci贸n es una funcionalidad clave”.

“En mi opini贸n, la gerencia necesita saber cuando se est谩n dando pasos en falso, para poder corregir las situaciones antes que estas se descontrolen. Esta perspectiva es absolutamente cr铆tica. En Google, Amazon o Facebook, si un servidor individual falla, el usuario no lo notar谩. Si la red tiene un problema, todos lo notan. Esto es algo absolutamente fundamental para todas las empresas que aplican las TI, en cualquiera de sus formas”.

Entonces, 驴qu茅 es lo que realmente impulsa a David Cheriton?
驴Es solo encontrar soluciones a los problemas – problemas complejos, problemas distribuidos? 驴Es acaso cambiar las redes, las comunicaciones y dar as铆 una nueva forma a los negocios mundiales? En retrospectiva, al considerar sus numerosas inversiones y proyectos exitosos, 驴qu茅 es lo que m谩s le enorgullece?

“Creo que lo que m谩s me ha gustado ha sido todas las personas con las que he trabajado. Una de las cosas que realmente me fascinan de la inform谩tica es que hay muchas personas inteligentes y trabajadoras apasionadas por la tecnolog铆a, por lo que es muy emocionante crear un equipo y constatar, cuando logras algo, que nadie pudo haberlo hecho individualmente, y que el resultado es fruto del trabajo colectivo. Entonces, creo que personalmente disfruto mucho de eso.

“El segundo elemento ser铆a que … muchas personas se han beneficiado en su carrera y en su situaci贸n financiera en las empresas con las que he estado involucrado. Es agradable ver a que las personas tienen una vida mejor despu茅s de haber participado en empresas a cuya formaci贸n he contribuido”.

Por Alan Zeichick, Camdem Associates. Traducci贸n: Diario TI

Entrevista completa

Ilustraci贸n: fotograma, entrevista (c) NetEvents

Apstra anuncia sistema operativo integrado para redes en centros de datos


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