驴Frenar el Covid-19 o salvar la econom铆a? Podemos hacer ambas cosas

El argumento fundamental de Donald Trump en relaci贸n con la pandemia de coronavirus, ha sido que hay un angustiante compromiso entre salvar la econom铆a y salvar vidas. Seg煤n investigadores, esta es una dicotom铆a falsa. Cerrar un pa铆s es tambi茅n la forma m谩s r谩pida de volver a ponerlo en marcha.

MIT Technology Review ha publicado un interesante art铆culo sobre el tema de Covid-19 y la econom铆a. Parte de la dificultad de definir pol铆ticas ahora es que la situaci贸n no tiene precedentes en la historia. Seg煤n David Autor, investigador del MIT “es imposible saber c贸mo est谩 cambiando el mundo. No se parece a nada que hayamos visto en cien a帽os. En cualquier recesi贸n o depresi贸n pasada, la soluci贸n econ贸mica siempre ha sido estimular la demanda de mano de obra, para que los trabajadores vuelvan a trabajar. Pero en este caso, estamos cerrando a prop贸sito la actividad econ贸mica y diciendo a la gente que se quede en casa. No es s贸lo la gravedad de la recesi贸n, sino que estamos frente a algo cualitativamente diferente”.聽

A finales de marzo, Donald Trump advirti贸 que no se deb铆a dejar que “la cura fuera peor que el problema en s铆” y habl贸 de volver a poner el pa铆s en funcionamiento para la Semana Santa, para la cual entonces solo faltaban dos semanas. La Casa Blanca public贸 modelos que suger铆an que dejar que el virus se propagara sin control podr铆a matar hasta 2,2 millones de estadounidenses, en l铆nea con las proyecciones de otros epidemi贸logos. Trump se retract贸 de sus llamados a una pronta reapertura de la actividad econ贸mica, extendiendo las pautas de distanciamiento social hasta finales de abril. Sin embargo, mantuvo su argumento esencial: que en la pandemia de coronavirus, hay un angustioso compromiso entre salvar la econom铆a y salvar vidas.

Sin embargo, la evidencia cient铆fica muestra que esta es una dicotom铆a falsa, y que la mejor manera de limitar el da帽o econ贸mico ser谩 salvar tantas vidas como sea posible.

Uno de los mayores temores es que los menos capaces de soportar la crisis se vean afectados con mayor fuerza por los trabajadores de los servicios con salarios m谩s bajos en restaurantes y hoteles, y por el creciente n煤mero de personas en la econom铆a uberizada. “En un buen d铆a son vulnerables, y en un mal d铆a son a煤n m谩s vulnerables. Y 茅ste es un d铆a muy malo”, dice Autor.

El valor de una vida

Seg煤n el investigador del MIT, el cierre de empresas es la 煤nica opci贸n real, dado que una pandemia sin control ser铆a en s铆 misma enormemente destructiva para la actividad econ贸mica. Si decenas de millones de personas se enferman y millones mueren, la econom铆a sufre, y no s贸lo porque la fuerza de trabajo se est谩 agotando. El temor generalizado es malo para los negocios: los consumidores no volver谩n a los restaurantes, no reservar谩n viajes en avi贸n ni gastar谩n en actividades que puedan ponerlos en riesgo de enfermarse.聽

El MIT cita una reciente encuesta realizada a destacados economistas por la Escuela Booth de Chicago, en la que el 88% consideraba que “una respuesta pol铆tica integral tendr谩 que implicar la tolerancia de una contracci贸n muy grande de la actividad econ贸mica para conseguir controlar el brote”. Alrededor del 80% pensaba que el abandono de los confinamientos severos demasiado pronto conducir铆a a un da帽o econ贸mico a煤n mayor.

Seg煤n el MIT, cualquier medida para frenar las muertes por el virus tendr谩 enormes beneficios econ贸micos posteriores. Este enfoque cuenta con el apoyo de Michael Greenstone, economista de la Universidad de Chicago, quien considera que incluso un distanciamiento social moderado salvar谩 1,7 millones de vidas entre el 1 de marzo y el 1 de octubre, seg煤n los modelos de propagaci贸n de la enfermedad realizados en el Imperial College de Londres. “Evitar esas muertes se traduce en un beneficio de alrededor de 8 billones de d贸lares para la econom铆a, o alrededor de un tercio del PIB de los Estados Unidos, estima, sobre la base de una medida econ贸mica ampliamente aceptada, el ‘valor de una vida estad铆stica’. Y si el brote es menos severo que lo predicho por el trabajo del Colegio Imperial, Greenstone predice, el distanciamiento social podr铆a a煤n ahorrar unos 3,6 billones de d贸lares.

“Nuestra elecci贸n no es si intervenimos o si volvemos a la econom铆a normal”, dice Emil Verner, un economista de la Escuela Sloan del MIT que recientemente ha examinado la pandemia de gripe de 1918 para comprender el brote actual. “Nuestra elecci贸n es si intervenimos -y la econom铆a ser谩 realmente mala ahora y ser谩 mejor en el futuro- o no hacemos nada y la pandemia se descontrola y realmente destruye la econom铆a”.

El MIT tambi茅n cita al Premio Nobel y economista de la Universidad de Nueva York, Paul Romer, quien dice: “Estamos atrapados en el trauma: matar la econom铆a o matar a m谩s gente”. Romer tiene una estrategia relativamente simple que “contendr谩 el virus y dejar谩 que la econom铆a se reactive”.聽

Seg煤n Romer, la clave es hacer pruebas repetidamente a todos los que no tengan s铆ntomas para identificar a los infectados. Todos los que resulten positivos deben aislarse; los que resulten negativos pueden volver al trabajo, viajar y socializar, pero deben hacerse la prueba cada dos semanas m谩s o menos. Si son negativos, pueden tener una tarjeta que lo diga, que les permita subir a un avi贸n o entrar libremente a un restaurante.

Romer apunta a nuevas y m谩s r谩pidas pruebas de diagn贸stico, incluyendo las de la Cepheid del Silicon Valley y del gigante farmac茅utico Roche. Cada una de las mejores m谩quinas de Roche puede procesar 4.200 pruebas al d铆a. “Construye cinco mil de esas m谩quinas, y puedes hacer pruebas a 20 millones de personas al d铆a. Est谩 dentro de nuestra capacidad”, dice. “S贸lo tenemos que doblar algo de metal y hacer algunas m谩quinas”. Si puedes identificar y aislar a los infectados con el virus, puedes dejar que el resto de la poblaci贸n vuelva al negocio.

La cura, entonces, no es peor que la enfermedad.聽

El art铆culo completo (en ingl茅s) est谩 disponible en el sitio web del MIT Technology Review. Es posible leer un m谩ximo de tres art铆culos antes de la suscripci贸n pagada.聽

Ilustraci贸n: captura, meme difundido por Elon Musk.聽

Por H茅ctor Pizarro


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